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COVID-19 en los primates: ¿debemos preocuparnos?

Los seres humanos somos una especie (Homo sapiens) dentro del orden primates, con los que compartimos un pasado evolutivo cercano común. Dentro de ese orden, que surgió hace 60 millones de años (Ma) tenemos muchos parientes.

Los primates más cercanos son los denominados grandes simios (gorila, chimpancé, bonobo y orangután), que habitan en África y en el sudeste asiático y que junto con el Homo sapiens forman la familia Hominidae. Otros primates próximos (separados de los grandes simios hace unos 25 Ma) son la familia Cercopithecidae, que incluye a babuinos, macacos y gibones, entre otros. Homínidos y cercopitecos se conocen como monos del Viejo Mundo.

Como en todas las familias, el parentesco implica semejanzas profundas. ¿Significa esto que todos los primates son susceptibles al nuevo coronavirus?

Enfermedades en humanos y otros primates

Varias enfermedades humanas se pueden transmitir a los simios, con consecuencias catastróficas. Algunos ejemplos de enfermedades respiratorias son las producidas por metapneumovirus (mucho más grave en los chimpancés que en las personas; es mortal para los chimpancés jóvenes) y por el rinovirus humano C (en Uganda murieron 5 de 56 chimpancés enfermos).

Otro ejemplo de enfermedad humana que los primates pueden padecer es la causada por el virus del Ébola (con una mortalidad del 95 % en gorilas).

Los humanos podemos contagiar estas enfermedades a los simios, pero ellos también pueden transmitir enfermedades a las personas. Es lo que se conoce como enfermedades zoonóticas. En muchas ocasiones están propiciadas por un mayor contacto entre la vida silvestre y los humanos como consecuencia del aumento de la accesibilidad o por la deforestación y otros cambios que modifican el hábitat original de los simios. Esto lleva un problema añadido: los virus pueden experimentar mutaciones en estos hospedadores alternativos y crear nuevas variantes frente a las que las personas no estaremos preparadas.

En este contexto cabe preguntarse si nuestros parientes podrían infectarse con SARS-CoV-2 y desarrollar la enfermedad COVID-19. Existe un precedente al menos de la infección de chimpancés por un coronavirus, el denominado OC43, que en 2016 afectó a un grupo de chimpancés silvestres en Costa de Marfil. Algunos de los animales mostraron tos y estornudos como signos de la enfermedad.

Debido a que somos parientes próximos, los simios y las personas podemos tener las mismas proteínas clave implicadas en la patogenia de COVID-19, lo que les haría susceptibles a la enfermedad. ¿Existen motivos para que estemos preocupados por ello?

¿Cómo actúa SARS-CoV-2 en los primates?

SARS-CoV-2 es un virus redondeado con unas espículas prominentes llamadas S (de spike, espícula en inglés). Como esas espículas son lo más externo del virus, son reconocidas por unas moléculas en la superficie de las células. El reconocimiento puede entenderse como una llave que entra en su cerradura y es muy específico.

En el caso de SARS-CoV-2, la molécula celular receptora es la enzima convertidora de angiotensina 2 (ACE2). El virus solo puede entrar en aquellas células que tengan esa molécula concreta en su superficie.

Esquema del reconocimiento de la proteína vírica por parte del receptor celular ACE2. Author provided

Aunque ACE2 está en todos los mamíferos, su secuencia genética ha ido variando debido a la evolución. Cuanto más próximas están las especies (en otras palabras, han divergido hace menos tiempo), mayor homología hay entre sus ACE2.

Se han estudiado mediante análisis informáticos las secuencias de ACE2 de 16 especies de homínidos y cercopitecos (monos del Viejo Mundo), 6 de monos del Nuevo Mundo y 4 de otros primates más alejados, así como de otras especies no primates. En concreto, se ha analizado una región de la molécula llamada RBD, que se ha demostrado tiene gran relevancia en el reconocimiento.

En todos los monos del Viejo Mundo estudiados esa secuencia concreta es exactamente igual que la nuestra, pero difiere más en el resto de las especies analizadas, a excepción de un pequeño lémur de Madagascar (Propithecus coquereli). Esto quiere decir que, al menos en teoría, nuestros parientes próximos los grandes simios, los macacos, los babuinos, los papiones, en fin, todos los monos del Viejo Mundo, podrían sufrir la enfermedad. Aunque tener el receptor no lo es todo.

¿Pueden infectarse y mostrar el cuadro clínico?

Aquí entramos en el plano de la experimentación animal y hay varios estudios al respecto. Se han infectado experimentalmente dos especies de monos del Viejo Mundo (macaco Rhesus y macaco cangrejero) y una del Nuevo Mundo (tití común).

Se ha comprobado que todos los macacos Rhesus desarrollaron un cuadro clínico con fiebre, pérdida de peso, presencia de virus (determinada por qPCR) en tejidos oronasales, lesiones pulmonares, viremia y eliminación de virus –en virología, eliminación significa que los virus salen del organismo, pero este sigue infectado–. El macaco cangrejero y el tití tuvieron un cuadro clínico más leve.

En otro estudio solo con macacos cangrejeros se determinó que sí presentaban cuadro clínico similar a COVID-19 y que eliminaban el virus por diferentes vías (oronasal, principalmente).

Cuando hay una infección, el organismo responde formando anticuerpos contra el patógeno. En muchas ocasiones son neutralizantes, dirigidos hacia la proteína vírica que es reconocida por el receptor celular. En la analogía de la llave (proteína de la superficie del virus) y la cerradura (receptor celular), es como si embadurnáramos la llave con miel, inutilizándola.

¿Responden los primates con formación de anticuerpos tras la infección inicial? La respuesta es sí, como se demostró en otro estudio que analizó la dinámica de la infección en macacos Rhesus. Cuando se reinfectó a un grupo de estos primates 28 días después de haber mostrado un cuadro inicial de COVID-19 típico, no presentaron cuadro clínico ni eliminación del virus por vía nasofaríngea o anal.

Como hemos visto, tanto los grandes simios (muchos de ellos en peligro de extinción) como los cercopitecos, más alejados de nosotros, pueden infectarse con SARS-CoV-2, mostrar cuadro clínico de COVID-19, eliminar virus y transmitírselos a otros y responder a la infección produciendo anticuerpos protectores. Debido a los antecedentes de las consecuencias devastadoras de otros virus humanos en nuestros parientes más próximos, tenemos que extremar las precauciones y evitar que se infecten, para proteger a esa parte de nuestra familia.

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